元英宗硕德八剌是元朝皇帝中唯一彻底与蒙古传统贵族势力决裂的皇帝,也是推行汉化改革最为彻底的皇帝。统一中国,进入中原的元朝,是唯一在和文化方面保持原有民族特色的少数民族政权。尤其是在既立新君的制度上,尽管元朝的皇帝皆由元大祖成吉思汗一系世代相传,但既立新君的时候,还要通过蒙古诸王参加的库里尔台大会的讨论通过,新君方可即位称帝。虽然后来的库里尔台不过是一个摆设,但毕竟是加强皇权的一大障碍。因此,元英宗企图通过实施新政,来巩固皇权,巩固元朝在中原的统治,但蒙古贵族的传统习俗根深蒂固,即使元英宗有老祖宗成吉思汗般的雄才,也不能将这种传统习俗一举推翻,因此,元英宗新政的结局必然以失败而告终,元英宗自己也必然会被杀死。这是他做皇帝最大的悲哀。
硕德八剌的父亲元仁宗本来与哥哥元武宗签过协议,决定皇位是兄死弟承,叔死侄继的,但和一个死人的约定在仁宗看来,并值不了几个钱,因此,在公元1316年,元仁宗把自己的儿子,14岁的硕德八剌立为太子。
硕德八剌从小过的就是汉族地主士大夫式的生活,又受到推行 汉法 较为积极的父亲的影响,耳濡目染,使得硕德八剌同蒙古草原马背上长大的贵族子弟大不同,能够比较容易接受汉族封建地主文化。公元1320年,仁宗病死,硕德八剌即位,是为元英宗。
硕德八剌即位后,为了国强民富,推行了一系列改革。
为摆脱困境,节约开支,硕德八剌大胆裁减吏员,降低官秩。即位以后,硕德八剌即下令裁掉上都留守司留守人员。将大常礼仪院10几个机构官员的官位皆递降一等,还精简了少府监、回回国子监,行通政院等机构。削免了行中书省的丞相一职。
对各地的流民,英宗赏赐大量粮马予以安抚。对饥荒地区实施酒禁、减免赋税。为减轻农民负担,英宗还多次减免格役征发。
英宗非常重视学习汉民族文化。公元1320年,翰林学士忽都鲁都儿迷失将他翻译的《大学衍义》进献英宗,英宗大喜,赐给他5万贯,并将《大学衍义》刊印后颁赐群臣。他还下令对孔氏子孙中贫穷的人加以优抚,以示尊崇。
英宗善于纳谏。他曾任命宦官孛罗台为大常署令,太常官认为刑人不得参与祭祀,英宗便罢免了孛罗台。中书省臣提议节制赏赐,英宗也予采纳。同年院请求禁止下一年的兴作土功,英宗也接受了。英宗曾想在元旦张灯宫中,参议中书省事张养浩上书谏止,他马上下令罢职。
公元1322年,英宗趁一直阻挠自己改革的铁木迭儿和太后答已相继病死,开始进行一系列改革,新政的内容有以下几个方面:一、大规模起用汉族地主官僚及儒臣。二、罢徽政院及冗官冗职。三、行助役法。四、减轻徭役。五、审定颁行《大元通制》。
英宗所进行的改革,触犯了大多数保守的蒙古色目贵族的利益,引起他们的和反对。他即位后首先进行的新政,就是对蒙古沿行的选汗制度进行改革,规定在登基之后才朝会诸王。蒙古贵族们对这种废改 国礼 的做法极为不满。英宗在贵族集团中很快陷于埋怨和孤立之中,保守贵族的不满和,阻碍了新政的实行。并且,他所实行的新政,也为他带来了杀身之祸。杀他的是传统贵族势力中的铁失。铁失曾经依附于反对新政的铁木迭儿,铁木迭儿病死后,铁失逐渐掌握宫廷的护卫权,他对新政非常憎恨,因为新政曾使他差点丢掉了官爵,而失去靠山铁木迭儿后,他也急于寻找新的靠山,使自己的地位更进一步提高,物色一段时间后,他找到了忽必烈太子真金的长孙也孙铁木儿。于是决定发动宫廷。
公元1323年,英宗在巡幸上都后,准备从上都向南出发,返回大都。这天夜里,英宗驻营于距上都30里的南坡店。深夜,铁失趁英宗熟睡之际,将英宗杀死。

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